por Bryan Jauregui, Todos Santos Eco Adventures. Este artículo se publicó originalmente en el Journal del Pacifico de Janice Kinne.

Eran los días de la revolución mexicana y Juan Cuevas estaba harto. La Paz se había hecho demasiado grande y demasiado política para su gusto, así que se fue a buscar un lugar sin gobierno y sin gente. Pescador de profesión en el Mar de Cortés, Juan probó a vivir en las hermosas y despobladas islas de San José y San Francisco; estas experiencias le llevaron a añadir a su lista de requisitos la ausencia de mosquitos y zarigüeyas. Tras años definiendo su búsqueda por lo que no quería, en 1923 encontró por fin lo que sí quería: El Pardito, una roca de 2,5 acres en el Mar de Cortés, a 45 millas al norte de La Paz. No había estructuras, ni jardines, ni electricidad, ni gente, ni gobierno, ni mosquitos. Era sólo una roca, y Juan estaba encantado. Llevó a su mujer Paula a El Pardito y en poco tiempo construyeron una casa de madera, trajeron gallinas y cerdos y tuvieron 9 hijos. Desde entonces, Juan Cuevas ha vivido, trabajado y amado en El Pardito. 

El Pardito. Foto de Carlos Gajon

Cuando Juan encontró el lugar de sus sueños, aún faltaban casi dos décadas para que Jacques Cousteau declarara el Mar de Cortés Acuario del Mundo por su gran abundancia de vida marina. Un pescador viviendo en una roca en medio de semejante abundancia parecía un genio, y el propio Jacques Cousteau visitó una vez a Juan en su roca. "La mayoría de las comunidades pesqueras en los tiempos del Juan original se centraban en la pesca del tiburón, ya que los hígados de tiburón eran la principal fuente de vitamina B en todo el mundo hasta que surgieron otras fuentes durante la Segunda Guerra Mundial. La demanda era enorme y el Juan original era una parte importante de este comercio" señala Amy Hudson Weaver, bióloga marina del grupo conservacionista Niparajá que vivió en El Pardito durante 8 meses en 1995-1996 y sigue trabajando estrechamente con la familia. "Juan tuvo tanto éxito que pudo construir una gran casa para la familia en el Malecón de La Paz para que tuvieran un lugar donde alojarse durante sus viajes periódicos a la ciudad". 

La riqueza no fue lo único que acumuló la familia Cuevas. Para cazar tiburones con éxito hay que saber mucho sobre ellos. Por ejemplo, hay que saber cuándo están pariendo para no interferir accidentalmente en la reproducción". Ese conocimiento se transmitió de generación en generación en la familia Cuevas, y muchos biólogos de tiburones pasan tiempo en El Pardito porque el conocimiento de la familia sobre los tiburones es muy profundo". 

Los tiburones son sólo una de las innumerables especies sobre las que la familia Cuevas tiene profundos conocimientos. Don Croll, antiguo director de la Escuela de Estudios de Campo y actual profesor de la Universidad de California en Santa Cruz, lleva 30 años yendo a El Pardito, y conoce al actual Juan Cuevas, bisnieto del original desde que tenía 10 años. "Juan y su hermano Felipe no tuvieron mucha educación formal en El Pardito, pero sus conocimientos son asombrosos. Mucha gente puede identificar una especie de tortuga o pez cuando lo tiene en la mano, pero Juan y Felipe pueden identificar una especie desde el barco desde muy lejos, y confío en ellos para esto. Sus habilidades para capturar vida marina son igualmente notables. Cuando el Acuario de la Bahía de Monterrey necesitó a alguien que les ayudara a capturar en vivo mantarrayas para su exhibición en el Mar de Cortés, no dudé en recomendar a Juan y Felipe." 

Luli Martinez con Juan y Felipe Cuevas. Foto de Luli Martinez

Para cuando la estudiante de doctorado de Don, Luli Martínez, comenzó el trabajo de campo para su doctorado en El Pardito en 2014, la gran abundancia del Mar de Cortés era cosa del pasado. Señala Luli: "Entre los años 70 y 90 se dio el mayor uso de los recursos, y las poblaciones de tortugas marinas, tiburones y otras especies marinas comenzaron a colapsar. Cuando empecé a contratar a Juan y Felipe para que me ayudaran en mis investigaciones sobre conservación, eran unos apasionados de las especies marinas, pero la conservación no estaba en su corazón. Entonces ocurrió algo que les hizo cambiar de perspectiva. Estaban ayudando a Don a investigar un criadero de mantarrayas en los manglares de la Isla San José cuando descubrieron una población de tortugas carey. La población de tortugas carey del Pacífico Oriental es la más amenazada del mundo, así que fue un descubrimiento muy importante. Las tortugas carey no se matan por su carne -en realidad no son tan sabrosas-, sino por su caparazón, que se utiliza para hacer joyas, y su piel, que se emplea para fabricar artículos de cuero. En el curso de nuestra investigación sobre esta población, Juan y Felipe se fijaron mucho en las tortugas, les pusieron nombre y se adentraron en sus personalidades. Desarrollaron un sentimiento de pertenencia a las tortugas carey. Ahora no sólo trabajan para mí por un sueldo, sino que formamos un equipo. Ahora protegen físicamente el estuario y los manglares de la Isla San José. Dejaron de pescar en el estuario para recuperar la población de especies de peces comerciales, y están orgullosos porque la prohibición de pescar protege también a las tortugas."

Juan Cuevas marcando y liberando una tortuga carey. Foto de Luli Martinez

Juan dice: "Todos los que trabajamos en El Pardito solíamos ser enemigos de la conservación. Pero ahora, los años de trabajo con Don, Amy y Luli han cambiado realmente nuestra perspectiva. Ya no tenemos el lujo de las generaciones anteriores de pescadores de pescarlo todo sin pensar. Ahora tenemos que devolver algo al océano. Ya no usamos redes e intentamos difundir la pesca artesanal con anzuelo y sedal por toda la comunidad. El cambio requiere mucha paciencia, diligencia y esfuerzo, y estamos comprometidos con ello. Ahora el 70% de nuestros ingresos procede del trabajo de conservación y sólo el 30% de la pesca". Ahora, en lugar de capturar y matar tiburones para el mercado como hacía el Juan original, Juan y Felipe utilizan su profundo conocimiento de los tiburones y sus locas habilidades de apnea para marcar tiburones para investigadores como el Dr. James Ketchum, de Pelagios Kakunjá, que trabaja para proteger y recuperar especies de tiburones en el Mar de Cortés. 

Estuario de la Isla San José. Foto de Miguel Angel Aguilar Juarez de Rutafilms

Stephanie Rousso, ecóloga marina que trabaja con Juan y Felipe, señala lo lejos que ha llegado la comunidad de El Pardito en su relación con el mar. "El Pardito forma parte del primer Proyecto de Mejoramiento Pesquero (FIP) multiespecífico iniciado por Niparajá y ProNatura para crear un sistema de zonas de refugio de peces para monitorear mejoras en las poblaciones de peces. Este FIP se inició en 2017 para monitorear 33 especies principales. Los pescadores participantes capturan estas especies utilizando el método más tradicional y sostenible del anzuelo y el sedal. Es maravilloso ver a la actual generación de pescadores de entre 30 y 40 años trabajando para reponer las poblaciones de peces y ayudar a revivir poblaciones sobreexplotadas por generaciones anteriores." 

Dice Luli: "El éxito de mi proyecto sobre la tortuga carey se debe a la comunidad de El Pardito. Cuando me invitan a dar charlas en Ciudad de México grupos como el WWF llevo conmigo a Juan y Felipe, y por supuesto el público los adora mucho más que a mí. Ahora son muy respetados por otros investigadores de la conservación y cada vez están más solicitados". 

Juan y Felipe Cuevas hablando en un evento de WWF en la Ciudad de México con Luli Martínez.
Foto de Alianza WWF Fundación Telmex Telcel 

"La familia Cuevas parece estar muy solicitada. Puede que el Juan original quisiera alejarse de las multitudes, pero parece que seguía siendo un tipo sociable. La tradición familiar afirma que tuvo varias "esposas" en distintos puertos, todas las cuales produjeron un buen número de vástagos. También desarrolló una fuerte conexión con la comunidad de Las Animas, en las montañas de Baja Sur. Amy comparte parte de la historia familiar que recogió durante los 8 meses que vivió en El Pardito. "La familia Cuevas necesitaba estos grandes anzuelos de acero para cazar tiburones, así que intercambiaban carne de tiburón, pescado y tortuga con los artesanos herreros de Las Animas que los fabricaban. Cuando los de Las Ánimas estaban listos para comerciar, iban a la playa más cercana a El Pardito, encendían una hoguera para avisar a la familia y luego toda la comunidad se embarcaba. Se armaban grandes fiestas en la playa, y así era como El Partido conseguía no sólo anzuelos de acero, sino fruta fresca, verduras y carnes. Los ranchos de las sierras eran también el lugar al que acudían las generaciones más jóvenes de hombres de Cuevas en busca de esposas. Navegaban hasta tierra firme desde El Pardito, caminaban hasta las sierras y se quedaban un par de semanas en los ranchos mientras cortejaban a sus novias. Era una estrategia muy exitosa".

El Pardito. Foto de Miguel Angel Aguilar Juarez de Rutafilms

Vivir en una pequeña roca con la familia Cuevas puede no parecer atractivo para todos, pero parece irresistible para la mayoría de los que tienen la oportunidad. Don recuerda: "Una pareja estadounidense, Jaime y Heidi Schultz, navegaba cerca de El Pardito en 1976 cuando se metieron en un lío. La familia Cuevas los rescató y los acogió en la isla. Los Schultz querían tanto a la familia y a El Pardito que construyeron su propia casa en la isla y venían a pasar largas temporadas todos los años". Don, Amy y Luli entienden la atracción. "La familia Cuevas es mi familia. Mis hijos han crecido con los suyos", dice Don, que sigue trayendo grupos de estudiantes a la isla todos los años. "Juan y Felipe son como mis hermanos", dice Luli. "Son mi familia". Amy también está de acuerdo. "El Pardito es uno de mis lugares favoritos del mundo. Me encanta esta familia". 

Juan también está abierto a recibirte. "Estamos a disposición de cualquiera que quiera saber cómo sobrevivir en el mundo. Hoy en día mucha gente vive en sus teléfonos, no en el mundo. Tenemos muchas cosas que enseñar a la gente sobre cómo sobrevivir fuera de una ciudad, así que, por favor, deja tu teléfono en casa y ven a visitarnos". El Juan original, que rechaza a las multitudes y abraza a la gente, no podría haber hecho una invitación mejor. 

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